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La phylogenèse des êtres vivants


Quels étaient les ancêtres des reptiles (lézards, serpents) qui vivent sur la Terre actuelle?

Il fut difficile de répondre à ces questions et à d’autres concernant l’origine de grands groupes d’êtres vivants jusqu’en 1859, Théorie de la sélection naturelle de l'évolution biologique, proposé par Charles Darwin et Alfred Russel Wallace. Avec la compréhension de "comment" l'évolution biologique se produit, les biologistes sont venus suggérer des hypothèses pour expliquer la relation de parenté possible entre les différents groupes d'êtres vivants.

Des diagrammes en forme d'arbre - constitués de données comparatives d'anatomie et d'embryologie, ainsi que d'informations dérivées de l'étude des fossiles - ont montré l'origine hypothétique de groupes d'ancêtres supposés. Ces soi-disant "arbres généalogiques" ou "phylogénétique" (du grec, phylon = race, tribu + genèse = source, origine, début) symbolisait l'histoire évolutive des groupes comparés et suggérait un temps d'origine probable pour chacun d'eux. À titre d'exemple, voir la figure ci-dessous.

Le schéma représente une "histoire évolutive" probable des vertébrés. Notez que les groupes actuels - en haut du schéma - ainsi que les ancêtres probables sont représentés. A noter que le groupe de lamproie (considéré comme "poisson sans mâchoire") est très ancien (plus de 500 millions d'années). Déjà âgé d'environ 150 millions d'années, probablement d'un groupe de dinosaures ancestraux. Notez en outre que la relation entre les oiseaux et les reptiles est supérieure à celle entre les mammifères et les reptiles, et que les trois groupes proviennent d'un ancêtre commun.

De nos jours, avec plus d'informations sur les groupes taxonomiques, des ordinateurs ont été utilisés pour générer des arbres phylogénétiques et des cladogrammes pour établir les innombrables relations entre les êtres vivants.