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Des idées et des gens qui ont influencé Darwin


Darwin a été influencé par les travaux de scientifiques célèbres tels que l'astronome John Herschel (1792-1871) et le naturaliste et voyageur Alexandr Humboldt (1767-1835).

Ce dernier était responsable, selon Darwin lui-même, de l'impulsion à voyager vers des terres inconnues lors d'expéditions scientifiques. Le travail du géologue et ami Charles Lyell (1797 - 1875) a également marqué l'étude de Darwin. En plus de porter une copie du Principes de géologiepar Lyell lors de son voyage à bord de Beagle, les premières notes de voyage de Darwin portaient sur les sujets de la géologie.

Malthus

Darwin souligne également l'influence des idées du vicaire anglais Thomas R. Malthus (1766 - 1834) dans l'élaboration du concept de sélection naturelle. En 1798, Malthus a suggéré que la principale cause de la misère humaine était l'inadéquation entre la croissance démographique et la production alimentaire. Il a déclaré: «La puissance de la population est infiniment plus grande que la puissance de la terre pour produire les moyens de subsistance de l'homme. Si la population ne rencontre pas d'obstacles, elle croît selon une progression arithmétique ».

Malthus ne se référait pas seulement aux populations humaines, mais tentait d'imaginer l'humanité soumise aux mêmes lois générales régissant les populations d'autres espèces d'êtres vivants. C'était l'un des mérites de son travail, qui a attiré l'attention de Darwin sur les idées de «lutte pour la vie» et de «survie des plus aptes».

Selon Malthus, alors que la croissance démographique se produit dans la progression géométrique, la production alimentaire augmente dans la progression arithmétique. Ce serait l'une des explications de la faim qui afflige une grande partie de l'humanité. Ces conclusions et d’autres figurent dans Essai sur le droit des populations, 1798.

Sélection artificielle

L'un des arguments de Darwin pour sélectionner le plus apte était basé sur l'étude des espèces cultivées par l'homme. Au moins certains animaux et plantes domestiques cultivés étaient connus pour appartenir à l'espèce avec des représentants encore à l'état sauvage. Les spécimens domestiques différaient cependant en tant de caractéristiques des sauvages qu'ils pouvaient, en général, même être classés comme des espèces différentes.

Darwin s'est consacré à l'élevage de pigeons, dont les variétés domestiques étaient connues pour provenir d'une seule espèce sauvage, la Columba Livia, à partir de la sélection réalisée artificiellement par les créateurs. Sa conclusion était que la sélection artificielle pouvait être comparée à celle que la nature exerçait sur les espèces sauvages.

Tout comme l'homme sélectionne des reproducteurs d'une variété ou d'une race particulière, ne permettant que ceux qui ont le caractère souhaité de se reproduire, la nature sélectionne dans les espèces sauvages celles qui sont les mieux adaptées aux conditions du moment. Ceux-ci laissent un nombre proportionnellement plus élevé de descendants, contribuant de manière significative à la formation de la prochaine génération.

La publication de la théorie de Darwin

En 1844, Darwin a écrit un long document sur l'origine des espèces et la sélection naturelle. Il ne l'a cependant pas publié, car il avait peur que ses idées soient quelque peu révolutionnaires. Les amis de Darwin, conscients du sérieux de son travail, ont tenté en vain de le persuader de publier le manuscrit avant que d'autres ne publient des idées similaires.

La théorie de Wallace

En juin 1858, Darwin reçut une lettre du naturaliste anglais Alfred Russel Wallace (1823 - 1913), qui contenait des conclusions fondamentalement similaires aux siennes. Wallace avait étudié les faunes de l'Amazonie et des Indes orientales, trouvant que les espèces étaient modifiées par sélection naturelle. Darwin était étonné des similitudes du travail de Wallace par rapport au sien, entre autres parce que Wallace était également inspiré par la même source non biologique, le livre de Malthus, Essai sur le droit des populations.

Darwin a ensuite écrit un résumé de ses idées, qui ont été publiées avec le travail de Wallace le 1er juillet 1858. Un an plus tard, Darwin a publié le travail complet dans le livre. L'origine de l'espèce. Les notes de Darwin ont confirmé qu'il avait conçu sa théorie de l'évolution environ 15 ans avant de recevoir la lettre de Wallace, et il a admis que Darwin avait en effet été le pionnier.