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La taille n'est pas tout


Le biologiste brésilien dit qu'en plus du poids absolu, le concept de mégafaune doit prendre en compte l'impact relatif de l'animal sur son écosystème.

Megafauna peut être traduit par "l'ensemble des animaux géants".

Bien que cette définition puisse inclure les dinosaures, le terme est le plus couramment utilisé pour désigner tous les grands animaux préhistoriques qui vivaient avec l'espèce humaine et ont disparu à la fin de la dernière période glaciaire.


Selon un biologiste brésilien, ce n'est pas seulement la taille d'un animal qui doit être prise en compte lors de son inclusion en tant que représentant de la soi-disant mégafaune. Il est également nécessaire d'analyser le contexte dans lequel il vit et l'étendue de son impact sur cet environnement. Un mammifère terrestre de quelques kilos qui, en termes absolus, est considéré comme de taille moyenne ou même de petite taille doit être considéré comme un spécimen de mégafaune si l'impact de sa présence sur un petit écosystème, comme une île, est similaire à l'échelle. par rapport aux répercussions d'animaux beaucoup plus grands provenant d'écosystèmes plus vastes.
En d'autres termes, pour être considéré comme un membre de la mégafaune, un animal ne doit pas nécessairement être grand et lourd, mais l'impact sur son logement doit l'être. «La faune de taille moyenne d'un écosystème est la mégafaune d'un autre écosystème», explique le biologiste Mauro Galetti de l'Université d'État de Rio Claro (Unesp), qui défend cette vision relativiste du concept de mégafaune dans un article scientifique rédigé avec Américain Dennis M. Hansen de l'Université de Stanford et publié dans la revue Science.

Les définitions classiques de la mégafaune concernent les animaux continentaux et préconisent que les animaux pesant plus de 44 kilogrammes ou, selon d'autres auteurs, un peu plus d'une tonne puissent être logés dans cette catégorie.

"Mais dans le contexte d'une île, un dodo de 15 kilogrammes pourrait être considéré comme un animal gigantesque", commente Galetti. Éteint il y a 200 ans, le dodo (Raphus cucullatus) était un oiseau incapable de voler qui vivait à Maurice, un petit archipel indien, mesurant environ un mètre.
Le terme magafauna se réfère presque instantanément à l'histoire de l'extinction dans diverses parties du monde d'énormes vertébrés terrestres entre 50 000 et 10 000 ans. En Amérique du Sud, de grands mammifères ont disparu, comme les paresseux terrestres géants et les gonphotères (Stegomastodon superbus), un type de mastodonte d'environ 7 500 kilogrammes. Les grands animaux phytophages sont considérés comme importants dans un écosystème car ils aident à disperser les graines de gros fruits, jouant un rôle décisif dans le maintien de la biodiversité des espèces et du flux génétique d'une région.

Si un gros animal disparaît dans une localité donnée et qu'un autre, bien que plus petit, ne peut pas assumer son rôle écologique dans cet écosystème - par exemple, il ne peut plus porter les graines que l'autre portait - il y aura un appauvrissement de la flore et de la faune. faune locale.

Des tonnes aux livres - Le problème est que, historiquement, tout ce qui est gros est essuyé de la surface de la terre.

«Il y a une diminution de la taille des espèces animales frugivores», explique Galetti, un spécialiste de la question de la dispersion des graines dans les biomes brésiliens.

Sur les îles, cette tendance est encore plus prononcée que sur la terre ferme.

Pour illustrer ce problème, le chercheur de l'Unesp et son collègue de Stanford ont analysé ce qui est arrivé aux grands animaux frugivores dans trois types d'écosystèmes distincts: dans les zones continentales (en particulier en Amérique du Sud), sur une île continentale (Madagascar, près de Côte est-africaine) et une île océanique (Maurice). Ils ont constaté que la différence de poids entre le plus grand vertébré éteint qui ait jamais vécu dans ces endroits et le plus grand animal habitant encore ces points du globe est beaucoup plus grande sur les îles que sur le continent. "En Amérique du Sud, cette différence est de l'ordre d'un ordre et sur certaines îles de deux ou trois ordres", a déclaré Galetti, qui a effectué une étude scientifique pendant une saison à Stanford en tant que stagiaire postdoctoral New Borders. , de la FAPESP.
Les chiffres qui montrent ce qui a été dit. Le plus gros mammifère vivant en Amérique du Sud était la gonfoterie de 7,5 tonnes. Aujourd'hui, c'est le tapir, avec environ 300 livres. À Madagascar, toujours considéré comme un sanctuaire écologique, le plus grand animal du passé était l'oiseau éléphant (Aepyornis maximus), une espèce éteinte pouvant atteindre 450 kilogrammes. Il s'agit actuellement d'une tortue de 10 livres (Astrochelys radiata). L'animal le plus lourd à avoir marché autour de l'île Maurice était une tortue de 100 livres (Cylindraspis triserrata). C'est maintenant la chauve-souris de l'espèce Pteropus niger, également appelée renard volant, qui pèse un peu plus d'un demi-kilo. Il est à noter que l'extinction des plus gros animaux de ces îles est un processus plus récent (des 2 000 ou 3 000 dernières années) qu'en Amérique du Sud. En termes environnementaux, la disparition des plus gros animaux peut avoir un impact plus important sur terres insulaires que sur les continents car il y a généralement moins d'espèces sur elles qui peuvent assumer le rôle écologique d'ancêtres disparus. Sur les continents, même avec la disparition de la mégafaune et le rétrécissement des plus gros spécimens, il y a un plus grand degré de redondance écologique entre les espèces et plus d'animaux peuvent jouer le rôle des autres.
Mais les années peuvent compter sur la capacité des continents à héberger des animaux relativement petits par rapport à la mégafaune classique, mais suffisamment grands pour assumer le rôle écologique d'ancêtres plus grands. Les scientifiques d'Unesp et de Stanford ont fait une projection pour l'avenir peu encourageante. Si toutes les espèces menacées d'animaux frugivores disparaissent dans les années à venir, le rétrécissement extrêmement radical de la faune insulaire se répétera avec la même intensité sur les continents. Si cela se concrétise vraiment, le plus gros animal frugivore d'Amérique du Sud sera le guariba (Alouatta seniculus), un simple primate de 9 kilos, 840 fois plus léger que la gonfoteria éteinte. Malheureusement, dans ce scénario futur hypothétique, la situation sur les îles s'est révélée encore plus préoccupante. À Maurice, le plus gros animal sera un oiseau de seulement 9 grammes, selon l'enquête.

Adapté de: Research Journal Fapesp- 03/04/09

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