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Le singe peut contrôler les mouvements d'un autre avec la pensée


La technologie est encore à ses balbutiements, disent les scientifiques, mais c'est une percée pour que les personnes paralysées retrouvent le contrôle du mouvement.

Des scientifiques américains ont annoncé qu'ils avaient réussi à faire réfléchir un singe sur les mouvements du bras d'un autre.
Les lectures cérébrales du premier singe, appelé le maître, ont été utilisées comme guide pour stimuler électriquement la moelle épinière du deuxième singe, appelée l'avatar. Ainsi, le maître pouvait commander les mouvements de l'avatar.

L'équipe de scientifiques espère que la méthode sera affinée pour permettre aux personnes paralysées de reprendre le contrôle de leur corps. Les dommages à la moelle épinière peuvent perturber la circulation de l'information entre le cerveau et le corps et empêcher une personne de marcher ou de manger seule. Les chercheurs cherchent à contourner ces dommages à l'aide de machines.

Publiés dans Nature Communications, les résultats de l'étude ont été décrits comme «une étape importante» vers cet objectif.
Dans leurs recherches, les scientifiques de la Harvard Medical School ont refusé de provoquer la paralysie d'un singe parce qu'ils considéraient cette attitude injustifiable. Au lieu de cela, ils ont utilisé deux singes: un maître et un avatar, qui ont été mis sous sédation pour simuler les effets de la paralysie.

Une puce a été implantée dans le cerveau du maître pour surveiller toute activité cérébrale impliquant plus de 100 neurones. Pendant l'entraînement, les mouvements du maître étaient liés aux schémas d'activité électrique générés par ses neurones.
À son tour, l'avatar avait 36 ​​électrodes implantées dans sa moelle épinière. Des tests ont été effectués pour vérifier comment le stimulus provoqué par différentes combinaisons d'électrodes affectait leurs mouvements.

Ce n'est qu'à ce moment-là que les singes étaient connectés les uns aux autres de sorte que leurs lectures cérébrales généraient des mouvements les uns des autres en temps réel. L'avatar tenait un contrôle qui commandait un curseur sur un écran tandis que le chef pensait à déplacer ce curseur de haut en bas.
Dans 98% des tests, le maître peut contrôler les mouvements du bras de l'avatar.

"Notre espoir est d'obtenir une décision totalement naturelle", a déclaré le chercheur Ziv Williams à la BBC. "Je pense que c'est théoriquement possible, mais pour atteindre ce point, il faudra des efforts supplémentaires et exponentiels."
Pour Williams, même la moindre capacité à bouger à nouveau changerait considérablement la qualité de vie des personnes paralysées.

Réalité ou fiction?
L'idée d'un cerveau contrôlant le corps d'un avatar a fait l'objet de films hollywoodiens, comme Avatar (2009). Cependant, le professeur Christopher James de l'Université de Warwick exclut un avenir dans lequel il sera possible de contrôler le corps des autres par la pensée.

"Le risque que cela se produise est nul", a déclaré James. "Même attachés à quelqu'un d'autre de cette manière, ceux qui n'ont pas de lésion de la moelle épinière ou du tronc cérébral garderaient toujours le contrôle de leurs membres. Donc, personne ne sera en mesure de déplacer quiconque contre leur volonté de sitôt."
Même ainsi, dit James, la recherche a des implications majeures, "en particulier dans le contrôle des membres en cas de blessure ou dans le contrôle des prothèses par ceux qui ont un membre amputé."

Il reste encore quelques défis à relever pour atteindre cet objectif. Déplacer un curseur de haut en bas ne correspond pas, par exemple, à la complexité d'un mouvement tel que porter un verre à votre bouche.
De plus, les muscles ont tendance à devenir plus rigides après la paralysie et la pression artérielle varie considérablement, ce qui rend plus difficile le contrôle du corps.

"Ce travail est un pas en avant important car il montre qu'il est possible d'utiliser des connexions machine-cerveau pour rétablir la capacité d'une personne paralysée à effectuer des mouvements", explique le professeur Bernard Conway, chef du génie biomédical à l'Université de Strathclyde. (Royaume-Uni).

"Cependant, beaucoup de travail sera nécessaire avant que la technologie puisse être utilisée par ceux qui en ont besoin."

(//g1.globo.com/ciencia-e-saude/noticia/2014/02/macaco-can-control-the-other-with-of-movement.html)