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La sensibilité aux couleurs aide les primates à détecter les prédateurs dans la nature


La capacité de voir les couleurs permet d'identifier les prédateurs ou d'attraper des insectes. L'étude aide à comprendre le «daltonisme» trouvé chez les singes américains.

Des images de prédateurs cachés dans la nature ont été montrées à des volontaires humains avec une vision normale et un daltonisme; Sur la photo, un léopard taxidermisé était caché au milieu du feuillage. Les personnes daltoniennes ont mis plus de temps à remarquer les animaux.

La façon dont les primates voient les couleurs - plus ou moins en détail - peut être liée à leur besoin de détecter les prédateurs dans la nature.

La conclusion d'une étude réalisée au Laboratoire d'écologie sensorielle de l'Université fédérale de Rio Grande do Norte (UFRN) et présentée le 28 août 2014 lors d'un colloque lors de la XXIX réunion annuelle de la Fédération des sociétés de biologie expérimentale (FeSBE), à Caxambu, Minas Gerais, il aide à comprendre pourquoi les primates des Amériques et de l'Ancien Monde voient les couleurs différemment.

Il est bien connu que si les primates en Afrique et en Asie sont des trichromates, c'est-à-dire qu'ils ont une vision des couleurs semblable à celle des humains, les primates des Amériques ont une plus grande variabilité dans la vision des couleurs: il y a des individus trichromates, mais la plupart sont dichromatas, ceux qui ont une distinction de couleur limitée, semblable à celle des personnes daltoniennes.

Bon nombre des explications proposées jusqu'à présent pour cette différence suggèrent que la vision des couleurs a évolué dans chaque région pour mieux détecter la nourriture ou les partenaires sexuels. L'étude UFRN, menée par le chercheur Daniel Marques de Almeida Pessoa, a été la première à tester avec succès la possibilité que la vision des couleurs chez les primates ait évolué vers une meilleure détection des prédateurs.

Pour arriver à cette conclusion, les chercheurs ont fait deux expériences. Le premier d'entre eux a quantifié le contraste de couleur entre le pelage de sept prédateurs carnivores - tels que jaguar, ocelot et chat de brousse - et la végétation naturelle. Un modèle statistique a été créé pour prédire comment les primates dichromate et trichrome verraient ces contrastes.

La conclusion était que, parmi les trichromatas, le contraste est beaucoup plus élevé: c'est-à-dire qu'ils pouvaient plus facilement distinguer les prédateurs dans la nature.

La deuxième expérience a testé cette hypothèse chez l'homme avec du dichromate et du trichrome, c'est-à-dire des personnes ayant une vision normale et des personnes daltoniennes. Des tableaux contenant quatre paysages différents ont été présentés aux volontaires. L'un d'eux contenait un animal caché.

Les chercheurs ont calculé le temps qu'il a fallu à chaque personne pour identifier quel paysage contenait l'animal. La conclusion était que le "daltonien" prenait en fait plus de temps pour distinguer le prédateur.

Les primates indigènes des Amériques sont beaucoup plus petits que ceux d'Afrique et d'Asie. Plus les primates sont petits, plus ils dépendent de manger des insectes. Des études antérieures ont montré que les primates dichromates réussissent mieux à identifier les insectes pour l'alimentation. D'autre part, la petite taille rend également ces animaux plus vulnérables aux prédateurs potentiels, de sorte qu'ils bénéficieraient également du trichromatisme pour identifier plus facilement ces menaces.

Ces deux besoins peuvent expliquer pourquoi les primates avec ces deux types de vision des couleurs peuvent être trouvés dans les Amériques. Les primates en Asie et en Afrique, parce qu'ils sont plus grands, ne se nourrissent pas d'insectes et doivent se protéger contre des prédateurs encore plus grands. Cela expliquerait pourquoi ils ont, dans leur intégralité, une vue détaillée des couleurs.

«Ce fut la première recherche qui a testé la possibilité des prédateurs comme une influence écologique importante», explique Pessoa. "À ce jour, aucun autre facteur étudié n'a pu expliquer si bien cette distribution."

Il note que le modèle explique même pourquoi le singe hurleur est une exception, étant le seul totalement trichromate des Amériques. "C'est une grosse bête, elle ne mange pas beaucoup d'insectes et est en même temps soumise à une forte pression de prédation."

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